Dolph Schluter

Évolution et écologie

Il termine les travaux de Darwin sur l'évolution en dévoilant les mystères de la sélection naturelle, en particulier, comment elle mène à de nouvelles espèces.

"La diversité de la vie est la chose la plus étonnante à se produire dans l'univers depuis le Big Bang, et nous avons besoin de mieux la comprendre si nous voulons la préserver."

Dolph Schluter se tient debout au sommet de l'avant-poste au haut d'une falaise escarpée de vingt mètres de haut, son regard intensément concentré sur les vagues en dessous de lui. De son point de vue, il peut voir le bateau de pêche qui est arrivé pour le ramener de Los Hermanos, une île isolée dans l'archipel des Galapagos. Mais il est arrivé pour rien. La mer est trop forte et la rive abrupte composée de roches volcaniques détruirait tout bateau qui tenterait de l'accoster. 

Derrière lui, deux de ses collègues emballent frénétiquement les cahiers de notes - les objets les plus précieux de leur cargaison - dans un sac en plastique hermétique. Tout le monde a faim. Ils ont manqué de nourriture, et après une tentative manquée de sortir de l'île la veille, ils ne peuvent pas se permettre d'attendre plus longtemps.

Quelques jours plus tôt, Schluter, son étudiant au doctorat Trevor Price, et leur assistant Steven "Spike" Millington sont alles à Los Hermanos pour étudier de petits oiseaux bruns appelés pinsons. Après l'atterrissage, Schluter et Price se sont mis a nager en destination de l'ile quand une énorme vague d'eau les ramassa et les fit tomber à plat sur le dos. Price ne s'est pas trop blesse, ayant souffert que quelques  égratignures, mais la vague a traîné Schluter le long de la rive couverte de balanes, grattant son dos assez mal. Il a encore les cicatrices pour le prouver.

Malgré ses blessures au dos, Schluter demeure déterminé à faire son travail. Price et lui se sont dirigés vers la falaise, au-dessus d'un petit rebord rocheux au bord de l'eau. Price a remis un bout d'une corde a Schluter, a offert un petit signe de tête, et sauta dans l'eau. De la corniche, Price déballa le bateau et ligota tous les équipements dont ils auraient besoin, y compris les filets, les cahiers de notes, les jumelles, et même un guide sur la chirurgie en cas d'urgence, comme une appendicite. En plus de tous ces équipements, il y avait  de la nourriture : conserves de saucisses, biscuits, sachets de thé, eau potable, et une boîte d'oeufs. Schluter a transporté tout cela sur l'île, en ignorant ses douleurs au dos - et sans briser un seul oeuf.

Les travaux de recherche terminés avec succès, Schluter est de retour sur la falaise et il regarde vers le bas... les eaux sont houleuses. Le souvenir de l'atterrissage douloureux est encore frais dans son esprit, et l'air salé pique ses plaies guérissantes comme des aiguillons. Schluter se demande comment il descendra la falaise. Le grattement des pinsons lui sonne à l'oreille, pendant qu'il se concentre. Price, cependant, n'a pas le luxe de songer à sa descente. Il prend un bon départ et se jette de la falaise, plongeant avec un plouf dans les vagues. "Trevor est un maniaque», marmonne Schluter à lui-même.

Schluter et Millington tentent de rapidement descendre tous les équipements et les cahiers de notes précieux en bas de la falaise, mais maintenant la petite corniche est inondée. Price pend les cahiers de notes et les jumelles au bout de poteaux en bambou, et les tend aussi loin qu'il le peut, tout juste à joindre les bras des pêcheurs du bateau engagé. Pour ce qui est de reste des matéraux, Price les jette aussi loin qu'il le peut, et les pêcheurs se précipitent pour tout mettre à bord. Tout est trempé, à l'exception des cahiers de notes. Maintenant, avec tout l'équipement à bord du bateau, il ne reste qu'à Schluter et Millington de se rendre au bateau.

"Voulez-vous sauter c'est moi qui y vais?" demande Schluter, avec un tremblement léger dans sa voix.

«Je ne peux pas sauter», chuchote Millington. "Je ne sais pas nager."

"Nous n'avons pas l'air d'avoir d'autres choix», dit Schluter, résigné.

S'il doit sauter, Millington ne veux pas briser ses lunettes. Alors, il les remet à Schluter, qui les descend à Price, qui leur jette ensuite une corde. Millington, toutefois, est dans tous ses états: il ne peut pas sauter. Schluter se rend compte qu'il va avoir besoin de la corde pour aider à Millington à descendre de la falaise, et, en criant, il demnde Price de revenir sur l'île une fois de plus. Ce n'est pas un petit exploit dans la mer agitée, mais Price, le casse-cou, saute dans l'eau sans hésitation et il grimpe au haut de la faise. Schluter attache la corde autour de la taille de Millington, et avec l'aide de Price, descendent leur collègue à moitié aveugle vers le bateau qui attend ci-dessous. Maintenant, Schluter et Price sont les derniers sur l'île.

"Une petite dernière dans l'eau est un œuf pourri», crie prix, comme il jette son corps de la falaise pour la troisième fois. Des eaux ci-dessous, il commence alors les railleries Schluter, le reste isolés de la vie humaine sur Los Hermanos, pour sauter. Schluter est nerveux. Tous les pêcheurs ci-dessous sont en attente pour lui, à regarder, et ils sont de plus en plus impatient de quitter l'dangereux, les eaux agitées du bord de l'île.

Avec toute l'énergie et l'enthousiasme d'un enfant, Price saute dans l'eau. Une fois dans l'eau, il agace Schluter, qui est nerveux. Enfin, Schluter resserre son corps, tend les bras, et plonge la tête la première. Il franchit la mer agitée avec à peine une éclaboussure.

Le jeune scientifique ...

Dolph Schluter a grandi à Dorval, dans la partie sud-ouest de l'île de Montréal. Ses parents ont immigré au Canada en provenance des Pays-Bas, bien qu'il dise que ses racines sont un mélange de néerlandais, allemand, français et anglais. Jeune enfant, Schluter s'occupait à étudier les animaux. Il se souvient des étés  qu'il a passés à faire du camping dans le nord du Vermont où il se tenait dans les herbes en essayant d'attraper des souris sauteuses. Sa toute première «expérience» était de mettre en place une boîte appâtée avec un morceau de ficelle pour piéger les oiseaux, "juste pour les observer voir de près", dit-il.

Adolescent, Schluter gardait une petite collection de  coléoptères, et était un ornithologue enthousiaste. À l'école, Schluter gardait les squelettes de rat de son cours de biologie. À plusieurs reprises il les démontait et les consruisait pour comprendre l'organisation des os . Il a même économisé assez d'argent de poche en livrant des journaux qu'il s'est acheté un petit bateau, et il a passé les étés de sa jeunesse à pêcher sur le lac St-Louis sur la côte ouest de Montréal.

Schluter pouvait lire avant qu'il ne soit assez vieux pour commencer la maternelle, de sorte que tous croyaient qu'il se rendrait l'université, même si personne dans sa famille ne l'avait jamais fait. En raison de son intérêt pour les animaux, il a décidé de s'inscrire à l'Université de Guelph, comme elle avait la meilleure école vétérinaire dans le pays. À Guelph, cependant, il est devenu plus intéressé dans ses cours sur l'histoire naturelle et la biologie. Il a vite changé la spécialisation de son programme. Son nouveau domaine? La gestion de la faune sauvage.

Pour financer ses études, Schluter a passé ses étés à travailler pour son mentor de premier cycle, Ron Brooks, un biologiste de la faune sauvage qui étudiait les tortues serpentines dans le parc Algonquin. Après avoir obtenu son diplôme en 1977, Schluter a obtenu un emploi où il allait faire des enquêtes sur les mammifères dans les sables bitumineux de l'Athabasca, en Alberta. Il était tout prêt à partir, mais juste avant de quitter Guelph il a assisté à une conférence donnée par Bob Montgomerie, aujourd'hui professeur à l'Université Queen's, sur le comportement alimentaire des colibris. "J'ai été épaté, dit-il. "J'ai été fasciné par l'idée de vraiment travailler sur de grandes idées, et non seulement étudier la biologie de base d'une espèce."

Il a abandonné son travail d'enquêteur et a commencé des études supérieures avec Peter Grant à l'Université du Michigan, à Ann Arbor. Ses recherches doctorales consistaient à étudier les pinsons des Galapagos pour comprendre comment la concurrence pour la nourriture affecte l'évolution de la forme de leurs becs. Ses études terminées en 1983, Schluter a  fait des projets post-doctoraux  à l'Université de Californie, Davis, puis à l'Université de la Colombie-Britannique (UCB). Depuis, il travaille comme professeur de zoologie à l'UCB, et détient maintenant une chaire de recherche du Canada et est membre de la Société royale de Londres et du Canada.

En 2005, Schluter a dirigé la construction d'un nouveau Centre de recherche en biodiversité à l'UCB, où il a été directeur jusqu'en 2007. Le centre prend en charge plus de 50 chercheurs et abrite un musée public consacré à l'étude de la biodiversité.

Scénariste: Elie Dolgin

La science